Найден старейший в мире известный ископаемый лес

Археология Динозавры

Самый старый в мире известный ископаемый лес был обнаружен в карьере песчаника в штате Нью-Йорк, предлагая новое понимание того, как деревья преобразовали планету.

Лес, найденный в городе Каире, простирался бы от Нью-Йорка до Пенсильвании и за его пределами, а его возраст ученые определяют примерно 386 миллионов лет. Это один из трех известных ископаемых лесов, относящихся к этому периоду. Он примерно на 2-3 миллиона лет старше, чем самый старый из известных ископаемых лесов в Гильбоа, также найденный в штате Нью-Йорк.

«Эти ископаемые леса встречаются крайне редко», — сказал Крис Берри из Школы наук о Земле и океане Кардиффского университета. «Чтобы действительно понять, как деревья начали вытягивать углекислый газ из атмосферы, нам нужно понять экологию и среду обитания самых ранних лесов».

Лес был бы совершенно открытым, и его древние деревья казались бы чуждыми современному глазу. Путешественника встречали бы Cladoxylopsid, 10-метрового безлистного дерева с «пухлым» основанием, короткими ветвями, напоминающими сельдерей, и мелкими ленточными корнями. Среди окаменелостей ученые также обнаружили дерево под названием Archaeopteris, что-то похожее на сосну, но вместо иголок ветви и ствол были украшены «листьями» похожими на папоротник, что придало дереву «мохнатый» вид. «Они не были похожи на современные деревья. Их вид был бы непривычен для нас на столько, что люди бы, возможно, затруднились назвать увиденное деревьями», — сказал Берри.

Археоптерис также отличался огромными древесными корнями, которых раньше не было в лесах этой эпохи.

Доисторический лес был бы редок. Первые динозавры появятся только через 150 млн. лет, и на суше еще не было позвоночных и птиц. Основными обитателями леса были похожие на многоножки существа, называемые мириаподами, и некоторые другие примитивные насекомые, которые могли или не могли начать летать. «Нам сейчас странно представлять себе лес, в котором не было бы крупных животных, и даже птиц. Такой лес, где звуки издает только ветер, гуляющий в ветвях деревьев», — говорит Берри.

Появление лесов является одним из наиболее трансформирующих событий в истории Земли, отмечая постоянные изменения в экологии, уровнях CO2 в атмосфере и климате. До лесов уровень СО2 был намного выше, а климат Земли был жарче. На полюсах не было ледяных шапок. К концу девонского периода, около 350 миллионов лет назад, появились ледники, и вскоре полярный лед стал постоянным на нашей планете.

Однако ископаемых остатков ранних деревьев было так мало, что ученые имели лишь смутное представление о том, какие деревья доминировали, какие среды обитания, как корневые системы изменили химию почвы и как леса открыли новые экологические ниши для животных.

«Эти замечательные результаты позволили нам отойти от общности важности крупных растений, произрастающих в лесах», — сказал Берри. «Мы действительно стали лучше понимать, как происходило преображение Земли в лесную планету».

Сегодня леса покрывают около 30% планеты. Но мы теряем их в огромных масштабах. По данным Всемирного банка, в период с 1990 по 2016 год в мире было потеряно 502 000 квадратных миль леса — площадь, превышающая площадь Южной Африки, — и за последние 50 лет было уничтожено около 17% тропических лесов Амазонки . Даже без учета воздействия сжигания ископаемого топлива, вырубка лесов может привести к глубоким изменениям в мировой экосистеме и климате. «Если вы прекратите процесс высаживания лесов, вы, вероятно, потеряете полярный лед», — сказал Берри.